L'ULA pone fine a sessant'anni di voli con razzi Delta con la missione finale Delta 4 Heavy – Spaceflight Now

Un razzo ULA Delta 4 Heavy è decollato dallo Space Launch Complex 37 martedì 9 aprile 2024. È stato il sedicesimo e ultimo lancio del razzo Delta 4 Heavy. Foto: Adam Bernstein/Spaceflight Now

La seconda volta è il fascino delle finali della Delta Family of Rockets. Un secondo tentativo di lancio il 28 marzo, interrotto il 9 aprile, ha avuto successo, a seguito di un problema con una conduttura di azoto gassoso al di fuori del controllo della United Launch Alliance (ULA).

Il razzo Delta 4 Heavy è decollato dallo Space Launch Complex 37 (SLC-37) presso la stazione spaziale delle forze armate di Cape Canaveral alle 00:53 EDT (1653 UTC). “Il più metallico di tutti i razzi”, come lo ha descritto il presidente e amministratore delegato dell'ULA Tory Bruno, volava da un razzo all'altro all'inizio della finestra di lancio, trasportando un carico utile per il National Reconnaissance Office (NRO).

Secondo il presidente e amministratore delegato dell'ULA Tory Bruno, nei quattro minuti precedenti l'ultimo volo sono sorti due problemi. Il primo ha superato i limiti aerei del suolo, costringendo a una presa iniziale. Ciò è stato aggravato da un problema con una pompa di azoto gassoso.

Il sistema di condotte che serve i siti di lancio attivi sia presso il Kennedy Space Center che presso il CCFSS è di proprietà della NASA e gestito dall'appaltatore principale Air Liquide.

In risposta alle domande di Spaceflight Now sulla portata del problema e sulle misure adottate per risolverlo, Air Liquide ha rilasciato la seguente dichiarazione:

Come fa con successo da oltre 60 anni, Air Liquide è impegnata a fornire gas industriali sicuri e affidabili all'industria aerospaziale americana. Air Liquide conferma che il 28 marzo una pompa ha funzionato male nell'impianto di azoto che fornisce lo Space Launch System (SLS) della NASA. Air Liquide ha lavorato diligentemente con la NASA per comprendere le circostanze e risolvere la situazione, ed è sul posto per supportare il lancio riprogrammato del razzo Delta IV Heavy.

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Facendo seguito alla NASA sulle misure adottate, l'agenzia ha affermato: “Siamo consapevoli che Air Liquide ha adottato misure per risolvere i problemi delle pompe nel loro impianto di azoto” e “apprezziamo i loro sforzi in questa materia”.

“Come sempre, la NASA continua a monitorare la pipeline dei materiali di lancio critici e altre infrastrutture sulla proprietà Kennedy e adotterà tutte le altre misure necessarie per garantire la consegna di queste risorse critiche”, ha affermato la NASA in una nota.

Anche il 45° Weather Squadron ha previsto condizioni migliori per il lancio di questa seconda missione. Le previsioni per il giorno del lancio mostravano condizioni meteorologiche favorevoli al 90% durante la finestra di lancio, con nubi cumuliformi come unico oggetto di osservazione.

Il razzo della NRO

La missione NROL-70 porterà in orbita la navicella spaziale del National Reconnaissance Office (NRO). Poiché si tratta di un carico utile classificato, non si sa pubblicamente molto sul satellite e sulle sue capacità.

Durante una conferenza stampa di anteprima alla fine di marzo, il dottor Chris Scales, direttore dell'NRO, ha osservato che l'NROL-70 contribuirà ad aumentare le capacità necessarie a terra senza entrare nei dettagli del carico utile.

“Ciò fornirà la capacità ottimizzata di cui un gran numero di persone e organizzazioni hanno bisogno, chiaramente, politici, combattenti di guerra e altri, in modo che possano sapere cosa sta succedendo sulla Terra”, ha detto Scales.

Delle 16 missioni effettuate dal razzo Delta 4 Heavy, 12 erano a sostegno delle missioni NRO. Bruno fece segno a Scales che era “il tuo razzo” durante il briefing.

“Questo è il sedicesimo volo. Tutti tranne quattro erano dovuti alle capacità uniche di NRO,” ha detto Bruno. “Quindi, non vediamo l'ora che la missione abbia successo e che questo straordinario veicolo venga ritirato in grande stile.”

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Il veicolo a tre nuclei sarà sostituito nelle sue capacità dal razzo Vulcan dell'ULA. Ha effettuato la sua prima missione di certificazione con il lancio del lander lunare Peregrine di Astrobotic a gennaio e si sta preparando a effettuare una seconda missione di certificazione con la navicella spaziale Dream Chaser di Sierra Space.

In Risposta Bruno ha confutato le notizie secondo cui potrebbero perseguire un percorso diverso verso la certificazione con un carico utile diverso o una singola missione, affermando che l'ULA “non sta chiedendo di modificare il nostro programma di certificazione da due aerei a uno”. “Nessuna intenzione di farlo.”

In cinque anni di ordine per il National Security Space Launch (NSSL) come parte dei premi della Fase 2, 26 delle 48 missioni totali sono state assegnate all'ULA, 25 delle quali erano voli utilizzando il Vulcan. L'USSF-106 è stata la prima missione del nuovo missile. Sette delle nove missioni NRO assegnate verranno lanciate utilizzando Vulcan.

Mentre l'ULA si prepara a inviare i suoi primi astronauti nell'orbita terrestre bassa con l'imminente test di volo dell'equipaggio del Boeing Starliner, lo stesso fa il finale della famiglia di razzi Delta. La navetta si sta preparando a spostarsi sull'altra piattaforma di lancio dell'ULA presso lo Space Launch Complex 41 (SLC-41) la prossima settimana.

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